L’ouvrage dont nous publions une traduction nouvelle, reste, sans conteste, le chef-d’uvre de l’apologetique chretienne des premiers siecles de notre ere.

Son auteur, Quintus Septimius Florens Tertullianus, naquit a Carthage vers l’an 160 apres J.-C.

Cela est gamin d’un centurion proconsulaire, c’est-a-dire que le pere commandait la garde militaire du gouverneur d’Afrique. Les ecoles de Carthage etaient alors florissantes et Tertullien y recut une forte education litteraire. Cela etudia a fond des poetes grecs et latins, les philosophes et des historiens. Il s’adonna particulierement au droit romain et devint peut-etre avocat ou rheteur. On a suppose que nos fragments empruntes par le Digeste a 1 jurisconsulte nomme Tertullianus seront de lui, mais on n’a pu le prouver. Si saint Jerome et saint Vincent de Lerins, qui etaient plus places que nous pour en juger, parce qu’ils avaient sous les yeux toute la litterature antique, ne vantaient gui?re le erudition immense, il nous suffirait de lire ses ouvrages Afin de la constater.

фTertullien resta paien jusqu’a l’age mur et il avoue que sa jeunesse ne pantalon pas exempte de desordres. Nature ardente et fougueuse, il se plaisait a toutes les spectacles grossiers et barbares d’une scene, du cirque ainsi que l’amphitheatre. Paien passionne, il se moquait du christianisme, dont des defenseurs s’etaient vite multiplies en Afrique. Apres avoir ri des chretiens qu’il voyait livres au supplice, il fut frappe de un heroique | pvi constance; il comprit que plus on des persecutait, plus un nombre augmentait: Semen est sanguis christianorum! (ch. L). Di?s qu’il se mit a regarder En plus pres la religion nouvelle, il y tarif firstmet trouva une conception d’la vie, qui dut seduire son ame noble et genereuse : « J’etais aveugle, dira-t-il apri?s, sans la lumiere de Dieu, n’ayant pour guide que la nature » (De poenitentia,1).

Cela se convertit certains annees avant l’an 197, car l’Apologetique, qui vit Au moment une telle annee-la, n’est jamais l’uvre tout d’un nouveau converti.

Sa parole eloquente dut le faire remarquer tout de suite dans la communaute de Carthage; il pantalon elu pretre et il remplit ces fonctions jusque aupres du milieu de sa vie, evoque saint Jerome. Le election eut lieu par l’an 200; car, en 197, dans sa lettre Aux Martyrs (ch. I) et dans ses deux Apologies, il parle bien en simple fidele.

Sa renommee pantalon grosse au sein d’ l’integralite des eglises jusqu’a l’an 210, dit encore saint Jerome. Indeniablement, il mit le talent d’ecrivain au service d’la foi, qu’il defendit contre l’ensemble de ses ennemis, nos paiens, des heretiques et les juifs. Avec une grosse audace, il lanca deux brochures contre des paiens (197), l’une adressee au public (Ad nationes), l’autre a toutes les gouverneurs des provinces (Apologeticum). On ne sait comment il echappa a toutes les persecuteurs. Aux heretiques qui cherchaient a corrompre la foi chretienne, il opposait l’argument une «prescription » que celui-ci avait deja touche dans l’ Apologetique (ch. XLVII, 10); a toutes les Juifs jaloux, il montrait (Ad Judaeos) que toutes les nations sont appelees a toutes les bienfaits de la loi nouvelle. En meme temps libre, le pretre de Carthage ecrivait une serie de traites Afin de l’instruction des fideles.

Saint Jerome l’appelle votre homme erudit et ardent, « d’une nature apre et vehemente ». Et Indeniablement il discute avec une impetuosite fougueuse; il manie souvent | pvii l’ironie mordante; c’etait 1 batailleur autoritaire et intransigeant. Et ce fut la cause de une chute.

Notre morale rigoureuse des montanistes le seduisit; il passa au montanisme. Apres avoir defendu l’Eglise, il se tourna contre cette dernii?re, parce qu’il la trouvait trop indulgente, trop conciliatrice. Il etait de ceux qui vont toujours jusqu’au bout de leurs idees. Notre rupture devint definitive en 213, dit saint Jerome, et desormais aucun de ses nombreux documents (il en demeure 31) n’est exempt d’erreurs. Le dernier de l’ensemble de ses ouvrages parait avoir ete le De Poenitentia, ecrit Afin de railler l’indulgence du pape Calliste (217-222) dans son edit dans la penitence. Saint Augustin rapporte que Tertullien termine avec se brouiller au milieu des montanistes et qu’il fonda la secte des tertullianistes. Saint Jerome nous apprend que celui-ci vecut jusqu’a un age tres avance ( usque ad decrepitam aetatem).

Comme caractere, Tertullien avait de belles qualites, celles qui font l’homme d’action, l’homme de combat; il avait une ame ardente et genereuse. Mais il poussait ses qualites jusqu’a l’exces : une nature hautaine, indocile, intransigeante le perdit.